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先生との出会い美由希・アリア視点前編

 女神とは見守るものであり、ときには勇者に加護を与え、世界を導くもの。  そして女神が複数いる世界もある。  私が配属された異世界は、女神がそれぞれ固有の宇宙戦艦を持ち、達成される偉業により、管理官である女神によって採点・優遇される世界だった。 「よ、ようこそ新たなる勇者よ。えー……その、どうかこの世界を救ってくださいデス!」  でも、私は幼かった。人に何かを伝えるのも苦手で。  他の女神のいる中で、自分の派閥に勧誘するチャンスを逃した。 「落ち着け。ゆっくりでいいからさ」  新しくこの世界に来た男の人は、どこにでもいそうな普通の人でした。 「あの……」  勧誘が上手くいかず、人間と接することに臆病になっていた私は、どう勧誘していいかわからなくて。そこを他の女神に割り込まれた。 「なんだかパッとしない男ね。まあいいわ。ウチに来ない? ウチは最大派閥よ。もらえる報酬も最上級。悪くないでしょ?」 「こいつは所詮金の亡者よ。私の宇宙船は宇宙全域に活躍が放送されているわ。全宇宙のスターになれるわよ」 「うちは女の子いっぱいよ。強くなればいい思いができる。覚えておいて」  みんなその宇宙船ごとに長所がある。それを全面に押し出しての勧誘。  それをちゃんと聞き、最後に男性は私のもとへ歩いてきた。 「まだお前の話をちゃんと聞いてなかったな」 「あ、あの……」  優しく微笑み、私が話すのを待ってくれている。  私の見た目は人間で言えば十代。十三か十四歳。  なのに、この人はしっかり話を聞いてくれそう。助けてくれるかもしれない。  助けて欲しいと……一瞬だけ、私の心が弱音を吐いた。 「その子はダメよ。女神の枠が空いたから、最近派遣されてきたの。所属している勇者ゼロよ」  事実だ。私は人に何かを伝えることに向いていないのだろう。  まだ日が浅く、勧誘するための材料も少ない。 「与えられる加護も私らが上。宇宙船は精々が十人暮らせる程度のもの。肝心のロボットも型落ちじゃあねえ」  これも事実。私の加護は身体能力の強化と、各種魔法のスキル。  ロボット主体のこの世界では、他の女神より劣っている。  女神は人間を見守るもの。この人は、私のもとに来ちゃいけない。 「行っても損するだけよ。ウチに来なさい。雑用くらいさせてあげるわ」  見るからに普通のこの人が強いとは思えない。  ゼロからのスタートをさせてしまう。辛い思いをさせる。  なら……女神として……この人を不幸な道に進ませてはいけない。 「美由希。美由希・アリアと申すデス……」 「んじゃ美由希。もしも、もしも俺が凄く強い勇者でさ。なんでもできるとしたら。美由希は何がしたい? どんなことを望む?」  私がしたいこと。それはお金でも名誉でもなかった。 「平和に……この戦いが終わってくれたらいいデス。敵なんていなくなって、みんなが平和に暮らせる世界がいいデス」  そのための力が欲しかった。平和になるのなら、自分じゃなくてもいい。  それは心の底から思っていたこと。  だけど、だけど本当は……この状況を、今の私を助けて欲しかった。 「そっか……なら俺はこいつがいい」 「……え?」 「君さあ、話聞いてたの? 半端な同情で選ぶと死ぬわよ?」  女神の忠告を無視し、軽くかがんで、目線を私に合わせてくれる。 「これからよろしくな」 「どうして……?」 「そりゃ辛そうな顔してるからな」  即答だった。即答できるほどいい人なんだ。  そんな人に、私がしてあげられることは、あまりにも少ない。 「……なにもできませんよ」 「俺がいる。二人で一緒に頑張れる。これから強くなればいいのさ」  誰かと一緒に。それは、今の私には魅力的で、同時に怖い提案。 「強く?」 「おう、一緒に探そうぜ、みんなが幸せになれる方法」 「ワタシにも……できますか?」 「できるさ。できるまで一緒にいる」 「よろしく……お願いしマス。センセー」  周囲が急激に冷めた空気を出していく中、ほんの少しだけ、私の心は暖かさを取り戻した。  それから宇宙船に戻り。先生との最初の一歩が始まった。  まずは私の唯一持っているロボを見に、格納庫へ。 「ロボットは二種類デス。女神と乗る親機。加護を与えられたものだけで乗る子機デス」  白を基調とした二足歩行のロボット。  シンプルな人型だけれど、体のあちこちに武器が収納されていて、展開するととがったデザインになるのがかっこよくて好き。  両腕に装着されたビームブレード。手のひらからビーム。  操者と女神に流れる魔力を流す機能など、一通り揃っている。 「こいつは親機か」 「ウチはそれしかないのデス……けど改造とメンテだけは続けていまシタ。この子の名はホープ。ワタシの希望」 「いい名だ。とりあえず乗ってみよう」  二人乗りのコクピットへ入る。  私が後部座席で、先生を見下ろす形で座っている。  先生はロボットに興味があるのか、色々と触っては感心したような声を出していた。 「ん、なんか鳴ってるぞ」  艦内にサイレンと機会音声のアナウンスが響く。 「付近の星から敵が出たお知らせデス。でも訓練もなしに……」 「よし、行くぞ」 「ダメデス! いきなり実戦なんて危ないデス!」 「でも誰かがピンチなんだろ? 大丈夫。なんかあったら助けてやるよ」  何故この人は自分ではなく私の心配をしているのか。  どうしてこの人の言葉は安心できるのか。  それがわからずに困惑しながらも、急いで起動準備に入る。 「ワタシは女神デス……助ける側デスよ」 「いいんだよ俺は勇者なんだから」  失敗しないように、慎重に立体映像のパネルを操作していく。  それでも初陣。しかも初めての勇者様。緊張は次第に増していった。 「できそうか?」 「あ、大丈夫デス。ちょっと、ちょっとだけ待って欲しいデス」 「ゆっくりでいいからな」  焦るとミスが多くなる。基本ですね。  起動までに時間がかかるので、さらに焦りは募る。 「ちょっと内装変えるぞ」  先生の言ったことを理解する前に、私は先生の膝の上にいた。 「うえぇ!? なんデスか!? なんで構造が変わっているのデスか!?」  内部構造が完全に変わっていた。広くて大きなイスに二人で腰掛ける。  座り心地もよく、気のせいか周囲の空気まで綺麗になっているような。 「落ち着け。こうすれば一緒に操縦できるだろ。しばらくこれでいこう」  目の前に二人分のパネル。両手のそばには操縦のための魔力球。  プログラムまで最適化されている。軽く怖い。 「あなたは……なんなのデスか……女神の機体を書き換えるなんて……」 「勇者だからな。よーし、ネオホープ発進!」  スイッチで簡単に起動。そのまま広大な宇宙へと飛び出した。 「ネオホープ?」 「そう、俺たちの新しい希望だ」 「とてもよいお名前デス。でもなぜ動かせるのデスか?」 「こういう世界は初めてじゃない」  どうやら思っていたよりも経験豊富な人らしい。  一通り武装を使うと、まるでベテランパイロットのように敵を殲滅した。 「宇宙には問題が多いな。怪獣もいるし」  今回の敵は黒いトカゲのような怪獣の群れ。  こちらのロボットは五十メートル。トカゲの十倍くらいだ。  スピードもパワーもこちらが上。このくらいなら倒せそう。 「星々のトラブルもあるデス。新人女神は、勇者と何でも屋みたいなことをしていマス」 「帰ったらビラでも配るか」  会話は呑気だけれど、撃墜スピードは下がらない。むしろ上がる。 「ワ、ワタシもやるデス! もっと強くなりたいデス!」 「強くなるには最適だな。頑張れ。いざとなったら俺が倒すよ」 「大丈夫デス。立派にやってみせるデスよ!」  勇者に頼り切りではいけない。私がもっと強くなるんだ。  魔力を機体に循環させて、勢い良く機体を走らせた。 「ワタシだって……今まで強くなるために頑張ってきたのデス!」  戦果は上々。といっても、機体スペックによるところが大きかったけれど。  私だって何もしていなかったわけじゃない。  いつか現れる勇者様のため、訓練だけは欠かさなかった。 「おぉ、凄いな」 「この日のために……この日のために訓練したのデス!」  機体の性能もあり、二人乗りで分担作業ができることもあって、戦闘は順調に進んでいった。 「親玉発見しまシタ!」  一体、明らかにサイズの違う敵がいた。  こちらを丸々飲み込める、黒く丸い巨体で、中心に赤い目。  目からはお決まりのビーム。 「このっ! 落ちるデス!」  こちらの飛び道具が、その強固な体に弾かれる。  超高熱の一撃だ。溶けるか焦げるかして欲しいところなのに。 「攻撃が通じない!?」 「落ち着け。目玉を撃ってみるんだ」 「そのためには……目の届く範囲に行くしかないデス」 「死に目にくらい立ち会ってやれ」  やるしかない。ここで止まれば、怪物は星へ降りる。  私は女神。どれだけ力が弱くても、この世界の女神だから。 『そこまでだ』 「通信?」 『ここからは我々が対処する』  別の女神だ。きっとこちらの手柄を横取りするつもりなんだろう。  そうやって威圧して、自分達は楽をして稼ぐ。  その行いのどこが女神で、なにが勇者だというのか。 「問題ない。このまま倒す」 『問題大ありに決まっているでしょう。あんたみたいな無名の勇者と女神が活躍したって、誰も喜ばないのよ。ここから中継が繋がるの。ヒーローはこっち。あんたらは脇役。わかった?』 「んなこと言ってももう倒せるぞ」 『下がれと言っているのよ。ポイントはこちらがいただくわ』  赤と黄のロボットが複数、こちらへと迫っていた。  敵の親玉ではなく、こちらに向いている。つまりジャマをするなら容赦はしないということだろう。 「ポイント?」 「機体に搭載された機能デス。ロボットで敵を倒すとポイントが入り、それがお給料に繋がりマス」 『そういうこと。あとはわかるわね?』 「なんかあれだな」 『なによ?』 「怪人よりお前のほうが小悪党っぽいな」 「ぷふっ」  思わず吹き出してしまった。私も先生と同じ思いだったのだ。  慌てて口を手で覆う。だがこぼれてしまった笑いは戻せない。 『そう、ちょっと痛い目をみせないといけないわね』 「ん? 美由希、あっちだ。もっとやばいのがいる」  戦闘が始まるかと思われた瞬間。先生は何かを見つけたみたいです。  モニターに映るのは、同じような目玉のある怪物。  けれど、どう見ても十分の一ほどの大きさだ。 「悪いな、お前にかまってやる時間がなくなった」 『みっともない言い訳してないで逃げたらいいじゃない』 「へいへい、行くぞ美由希。あれが地上に降りるのはまずい」 「ちょっとセンセー!?」  最高速で化物へと迫る。私が弱いから、先生は逃げるしかなかった。  先生がバカにされるのは私が弱いからだ。 「ごめんなさい」 「どうした?」 「ワタシが強かったら、センセーが逃げる必要なんてなくて……」 「……そういうことか。違うぞ。すぐわかる」  小さな目玉から発射されるビームは、さっきまでの化物を超えていた。  超広範囲に向けて放たれる熱線。避けたと思っても曲がる。追尾性まであるのか。 「甘いな」  操縦を先生が切り替え、右腕のブレードでビームを斬り裂いた。  どんな反射神経ですか先生。この人、やっぱりどこかおかしい。 「これって……」 「ああ、あれが親玉だ」  信じられなかった。小さい個体にそこまでの性能があることも、先生が計器も見ずに発見したことも。 「止めるぞ」 「はいデス!」  化物は既に惑星へ突入しかけている。  必死に思いで接近し、正面からブレードを突き刺す。  それでも進撃は止まらない。無数ビームが撃ち出され、こちらの機体を激しく揺さぶる。 「うあああぁぁ!?」 「ちっ、衝撃吸収機能もつけておくべきだったな」  こちらには敵の硬い装甲を消し飛ばす武装もない。  星への突入が開始されたのだろう。目玉の化物もろとも炎に包まれる。 「押し戻すか、消し飛ばすしかないな」 「そんなお高い武装は積んでいないのデス!」 「んじゃ出来る限りをやろう。危なくなったら逃げていいからな。いざとなったら俺が助けるよ」 「ダメデス! これでも女神デス! ワタシはまだ、誰かに助けて貰っていいほど、努力していない……助けを求めるには早すぎるのデス!」  女神が人間に助けを求める。異世界を救って欲しいと頼む。  でも、女神はどれほど世界のために尽くしている?  勇者に任せっきりにして、この世界で贅沢がしたいだけではないのか。 「そんなの……そんなの女神じゃないデス!」  精一杯の勇気だった。初めて付いてきてくれた、私を選んでくれた人。  死なせたくなかった。足手まといになるような場面は見せたくない。  でも、このままでは……だから、先生だけでも生きて欲しかった。 「センセー、今から転送魔法でワタシの宇宙船へ、センセーを飛ばしマス」 「何言ってんだ?」 「お約束の自爆機能……付けておいてよかったデス。最後くらい、女神らしく助けさせて下さい」  これしかない。私は助ける側だ。最後まで、最後の最後まで、誰かのために。  本音を言えば死ぬのは嫌だ。けれど、先生が死んじゃうのは、もっと嫌だった。 「しょうがないやつだな……」  涙を堪え、別れの言葉を、少しでも安心させようと紡ぐそんな時。  不意に、私の頭に先生の手が触れる。 「俺は勇者だからな。本当に助けて欲しいやつ以外は助けないよ。そいつの勇気を踏みにじっちまうから。けどな」  そこで先生の姿が消える。まだ魔法は唱えていない。 「勇者ってのは、そうやって涙をこらえて、最後の最後まで頑張るやつを放っておけないのさ」  モニターに先生の姿が映る。それはつまり、生身で宇宙に出て、炎に包まれているということ。 「だから助けるんじゃない。一緒に頑張ろう」  そう言った先生の目は優しくて、ますます混乱する。  悠然とネオホープの腕の上を歩き、化物に近づく。 「美由希が強くなって、世界が平和になるまで」  拳を握り、軽く振りかぶり、突き出す。  やったことはそれだけ。たったそれだけで。 「俺が隣にいるよ」  化物は跡形もなく消えた。  親玉を倒したからか、同型の敵は機能を停止し、後から来た女神の軍に倒されていった。あの星の危機は去った。先生のおかげで。  頭の処理が追いつかなくて、帰るまでひたすら困惑していたことだけ覚えている。 「ええいなぜデスか!!」  帰った私たちには、もうひとつ問題が残っていた。  先生が倒した分がカウントされていなかった。ロボットから出て、生身で倒したということが信じられず、敵女神に手柄の全てを持っていかれたのだ。 「面倒な世界だな」  ザコ敵を倒した報酬しか得られなかった。私がもっと強ければ。  機体も高性能なものであったらと、後悔は尽きない。  先生の実力の一端を見た今となっては、迷惑をかけていることは明白。 「結局……なにもできなかった……」  涙が溢れそうになる。自分は何故無力なのか。  上を見れば、先生の顔がある。下を見れば涙がこぼれそうになる。 「美由希」 「なんデスか?」 「よくやった。偉いぞ」  なぜ褒められているのだろう。ここまでいい所など皆無に近いのに。 「センセー?」 「大丈夫。俺は知ってるから。あの星が平和になったのは、美由希が頑張ったからだって」  何も無いところから、綺麗な白いハンカチを出す先生。 「泣きたきゃ泣けばいい。見ないで欲しけりゃ、うしろを向いているし。拭ってほしけりゃハンカチくらいあるぜ」  私の手を取り、両手で包むように渡してくれた。  ここで私の心は決まった。先生の強さに見合うような、立派な女神になろうと。 「なら……見ていて下さい。これからも、ワタシの隣で」 「おう、助けて欲しい時は言えよ。必ずなんとかしてやるからさ」 「そんな日は来まセン! ワタシは立派な女神になるのデス!」  これがこの世界の新しい、小さな希望の始まり。  そしてどんなに輝こうとも、絶望のもとを絶たなければ、私の望む未来は来ない。  そのことを知るのは、もう少ししてからだった。
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